La respuesta de Silicon Valley a la escasez de mano de obra en las fábricas estadounidenses

LIVERMORE, California, 26 de agosto: Silicon Valley tiene un nuevo argumento para persuadir a las pequeñas empresas de que automaticen: alquilar un robot.

La mejor tecnología y la necesidad de pagar salarios más altos a los humanos ha llevado a un aumento de las ventas de robots a las grandes empresas en todo Estados Unidos. Pero pocos de estos autómatas están integrados en fábricas más pequeñas, que desconfían de los altos costos iniciales y carecen de talento en ingeniería robótica.

Los capitalistas de riesgo apuestan, por tanto, por un nuevo modelo financiero: alquilar robots, instalarlos y mantenerlos, facturar las fábricas por horas o meses, reducir el riesgo y los costes iniciales.

Saman Farid, un ex capitalista de riesgo que invirtió en robots durante más de una década y vio los desafíos de introducir robots en las fábricas, creó Formic Technologies, una empresa de alquiler de robots, con el respaldo de Lux Capital e Initialized Capital, una de los primeros inversores en conducción autónoma. crucero de inicio tecnológico.

El socio de Initialized Capital, Garry Tan, ve una confluencia de tecnologías de inteligencia artificial y visión por computadora más baratas y mejores, tasas de interés bajas y la amenaza de tensiones en la cadena de suministro entre EE. UU. y China que aviva el interés en las suscripciones de robots.

Tammy Barras, presidenta de Westec Plastics Corp, durante una entrevista con Reuters en Livermore, California, EE. UU., 19 de agosto de 2021
Tammy Barras, presidenta de Westec Plastics Corp, durante una entrevista con Reuters en Livermore, California, EE. UU., 19 de agosto de 2021.
Reuters

«Es fundamental para tres de las mayores megatendencias que impulsan a toda la sociedad actual», dijo Tan.

Los técnicos y los propietarios de pequeñas empresas no siempre se entienden, un dilema que llevó a un grupo de la industria, la Asociación para la Tecnología de Manufactura, a establecer una oficina en San Francisco hace unos años para unirlos.

El modelo de alquiler coloca gran parte de la carga financiera en las nuevas empresas de robots que conlleva el riesgo de que un fabricante pierda un contrato o cambie un producto. Las pequeñas fábricas suelen tener pequeñas series de productos más personalizados que no valen un robot. Y Silicon Valley Robotics, un grupo de la industria que respalda las nuevas empresas de robots, dice que la financiación ha sido un desafío en el pasado.

Aún así, algunos inversores de alto perfil están a bordo.

Tiger Global, el mayor financiador de nuevas empresas tecnológicas este año, respaldó a tres empresas de robots que ofrecen una suscripción de siete meses.

Melvin el robot

La trabajadora Martha Escobar clasifica los productos después de etiquetarlos con un sistema Rapid Robotics en el depósito de Westec Plastics Corp en Livermore, California, EE. UU., el 19 de agosto de 2021.
La trabajadora Martha Escobar clasifica los productos después de etiquetarlos con un sistema Rapid Robotics en el depósito de Westec Plastics Corp en Livermore, California, EE. UU., el 19 de agosto de 2021.
Reuters

Bob Albert, cuya familia es propietaria de Polar Hardware Manufacturing, una planta de estampado de metal de 105 años de antigüedad en Chicago, compró el terreno a Formic para pagar menos de $10 por hora por un robot, en comparación con los más de $20 por hora de un trabajador humano promedio. . Observó este mes cómo un brazo robótico toma una barra de metal de un bote de basura, la gira y la coloca en una máquina más antigua que la dobla en un picaporte de 42 pulgadas.

“Si el robot funciona realmente bien, lo usaremos mucho”, dijo Albert, quien se mostró satisfecho con los primeros resultados. “Y si eso no funciona, ninguno de nosotros lo está haciendo muy bien. Tenemos menos piel en el juego y ellos tienen piel en el juego”.

Westec Plastics Corp, una fábrica familiar de moldeado de plástico en Livermore, California, obtuvo su primer robot en enero de 2020 y ahora tiene tres, llamados Melvin, Nancy y Kim, de Rapid Robotics, que cobra $3750 por mes por robot el primer año y $2100 a partir del segundo año.

“Melvin funciona las 24 horas del día, los tres turnos y reemplazó a tres operadores completos”, dijo la presidenta Tammy Barras, y agregó que estaba ahorrando alrededor de $60,000 en costos de mano de obra por año solo con el robot. . “Tuvimos que aumentar nuestros salarios bastante significativamente este año por lo que está pasando en el mundo. Y afortunadamente, Melvin no aumentó su salario. No está pidiendo un aumento. »

Barras, que tiene 102 empleados, dice que los robots no pueden reemplazar a los humanos hoy en día porque solo pueden realizar tareas simples y repetitivas, como levantar un cilindro de plástico redondo y estampar el logotipo de una empresa en el lado correcto. .

Jordan Kretchmer, cofundador y director ejecutivo de Rapid Robotics, dijo que encontró cierto escepticismo. «Muchas veces hemos entrado y hay un cementerio de robots que compraron en el pasado», dijo. Pero agregó: «Los robots pueden ser fáciles y funcionan cuando están en manos de las personas adecuadas».

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