Una nueva fábrica en Alemania tiene como objetivo reducir la huella de carbono de volar

WERLTE, Alemania — Funcionarios alemanes dieron a conocer el lunes lo que dicen es la primera planta comercial del mundo en fabricar combustible sintético para aviones, promocionado como un combustible del futuro inocuo para el clima.

La aviación actualmente representa alrededor del 2,5% de las emisiones globales de dióxido de carbono, un gas de efecto invernadero que contribuye al calentamiento global. A medida que otras formas de transporte se electrifican cada vez más, el desafío de fabricar aviones grandes alimentados por batería es formidable.

Los expertos dicen que los combustibles electrónicos pueden ayudar a resolver el problema al reemplazar los combustibles fósiles sin modificaciones técnicas importantes en la aeronave.

“La era de la quema de carbón, petróleo y gas natural está llegando a su fin”, dijo la ministra de Medio Ambiente de Alemania, Svenja Schulze, en una ceremonia de inauguración de la nueva planta. “Al mismo tiempo, nadie debería tener que sacrificar su sueño de volar. Es por eso que necesitamos alternativas al queroseno convencional que daña el clima.

Dietrich Brockhagen, director ejecutivo de Atmosfair, señala las tuberías del sistema que lleva hidrógeno y carbono a la instalación que los mezcla y produce e-combustible en la planta de queroseno sintético 'Atmosfair' en Werlte, Alemania, el lunes 4 de octubre de 2021 .
Dietrich Brockhagen, director ejecutivo de Atmosfair, señala las tuberías del sistema que lleva hidrógeno y carbono a la instalación que los mezcla y produce e-combustible en la planta de queroseno sintético ‘Atmosfair’ en Werlte, Alemania, el lunes 4 de octubre de 2021 .
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La instalación de Werlte, cerca de la frontera noroeste de Alemania con los Países Bajos, utilizará agua y electricidad de cuatro parques eólicos cercanos para producir hidrógeno. En un proceso centenario, el hidrógeno se combina con dióxido de carbono para producir petróleo crudo, que luego se puede refinar en combustible para aviones.

La combustión de este queroseno sintético solo libera a la atmósfera la cantidad de CO2 que se extrajo previamente para producir el combustible, por lo que es «neutro en carbono».

La cantidad de combustible que la planta puede producir desde principios del próximo año es modesta: solo ocho barriles por día, o alrededor de 336 galones de combustible para aviones. Eso sería suficiente para llenar un pequeño avión de pasajeros cada tres semanas.

En comparación, el consumo total de combustible de las aerolíneas comerciales en todo el mundo alcanzó los 95 mil millones de galones en 2019, antes de que la pandemia golpeara a la industria de viajes, según la Asociación Internacional de Transporte Aéreo.

Tim Boeltken, director gerente y fundador de INERATEC, sostiene una botella de combustible electrónica en la planta de queroseno sintético 'Atmosfair' en Werlte, Alemania, el lunes 4 de octubre de 2021.
Tim Boeltken, director gerente y fundador de INERATEC, sostiene una botella de combustible electrónica en la planta de queroseno sintético ‘Atmosfair’ en Werlte, Alemania, el lunes 4 de octubre de 2021.
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Pero Atmosfair, un grupo alemán sin fines de lucro detrás del proyecto, dice que su objetivo es demostrar que el proceso es tecnológicamente factible y, una vez que se amplía y tiene suficiente demanda, económicamente viable.

«Es un nuevo paradigma, por así decirlo», dijo Falko Ueckerdt, investigador principal y líder del equipo del Instituto de Investigación del Impacto Climático de Potsdam, que no está involucrado en el proyecto. «Gracias a la energía solar barata, principalmente, será posible en el futuro producir combustibles electrónicos que sean tan baratos como los combustibles fósiles en la actualidad».

Inicialmente, el precio del combustible sintético para aviones producido en Werlte será mucho más alto que el del combustible para aviones regular, aunque Atmosfair no revela cuánto cobrará a su primer cliente, la aerolínea alemana Lufthansa.

Sin embargo, el gerente general de Atmosfair, Dietrich Brockhagen, dice que es posible un precio de $5.80 por 0.26 galones. Esto sigue siendo varias veces lo que cuesta actualmente el combustible para aviones, pero Atsmofair apuesta por los impuestos al carbono que elevan el precio de los combustibles fósiles, haciendo que su producto sea más competitivo.

Se ve a personas afuera de la fábrica de queroseno sintético 'Atmosfair' en Werlte, Alemania, el lunes 4 de octubre de 2021.
Se ve a personas afuera de la fábrica de queroseno sintético ‘Atmosfair’ en Werlte, Alemania, el lunes 4 de octubre de 2021.
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Dorothea von Boxberg, directora de Lufthansa Cargo, dijo que el costo adicional deberá ser asumido por todas las partes involucradas.

“Serán los consumidores finales, serán los intermediarios y serán las empresas de la industria aérea”, dijo.

Además, las autoridades a nivel nacional y europeo están estableciendo cuotas para la cantidad de combustible electrónico que las aerolíneas deberán usar en el futuro. Esto creará demanda, lo que hará que sea más atractivo invertir en fábricas mejores y más grandes.

Ueckerdt dijo que se pueden lograr 5 euros por litro para 2030, cuando el ejecutivo de la Unión Europea podría exigir a las aerolíneas que satisfagan el 0,7% de sus necesidades de combustible para aviones con combustibles electrónicos. Según los planes actuales, esta cifra aumentaría al 28% para 2050.

Una persona sostiene una botella de combustible electrónica en la planta de queroseno sintético 'Atmosfair' en Werlte, Alemania, el lunes 4 de octubre de 2021.
Una persona sostiene una botella de combustible electrónica en la planta de queroseno sintético ‘Atmosfair’ en Werlte, Alemania, el lunes 4 de octubre de 2021.
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“Estos son mercados enormes”, dijo Ueckerdt.

La administración del presidente estadounidense Joe Biden el mes pasado se fijó una meta para reemplazar todo el combustible para aviones a base de queroseno con combustible sostenible para 2050, pero los críticos señalan que el objetivo es voluntario hasta ahora.

Brockhardt dijo que la planta de Werlte inicialmente producirá combustible utilizando una mezcla de dióxido de carbono de una planta de biogás cercana y otros extraídos directamente del aire, un proceso que, según los expertos, será necesario para lograr los objetivos del acuerdo climático de París.

«Estamos comenzando aquí con volúmenes pequeños, pero los vamos a aumentar y pronto estará 100% orientado a la captura», dijo a The Associated Press.

Schulze, el ministro de Medio Ambiente, reconoció que Alemania podría no ser el lugar ideal para producir grandes cantidades de combustible electrónico. Pero incluso si otros países tienen energía solar más barata gracias a una mayor abundancia de luz solar, «esto creará oportunidades de exportación para la tecnología alemana y la construcción de fábricas», dijo.

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