Fósil de ballena de cuatro patas previamente desconocido descubierto en Egipto

EL CAIRO, 25 de agosto – Científicos anunciaron el miércoles que descubrieron el fósil de 43 millones de años de una especie previamente desconocida de ballena anfibia de cuatro patas en Egipto, que está ayudando a rastrear la transición de las ballenas de la tierra al mar.

La ballena recién descubierta pertenece a Protocetidae, un grupo de ballenas extintas que se encuentra en medio de esta transición, dijo el equipo de investigadores dirigido por Egipto en un comunicado.

Su fósil fue desenterrado en rocas del Eoceno Medio en la Depresión de Fayoum en el Desierto Occidental de Egipto, un área que alguna vez estuvo cubierta por el mar y que ha proporcionado una rica vena de hallazgos que muestran la evolución de las ballenas, antes de ser estudiado en el Centro de Paleontología de Vertebrados de la Universidad de Mansoura (MUVP). ).

La nueva ballena, llamada Phiomicetus anubis, tenía una longitud corporal estimada de unos tres metros (10 pies) y una masa corporal de alrededor de 1.300 libras y probablemente era un depredador superior, dijeron los investigadores. Su esqueleto parcial lo reveló como el protocétido más primitivo conocido de África.

Un mapa que detalla la depresión de Fayoum en Egipto, donde los paleontólogos encontraron la ballena fósil.
Un mapa que detalla la depresión de Fayoum en Egipto, donde los paleontólogos encontraron la ballena fósil.
Gohar AS et al.

«Phiomicetus anubis es una nueva especie clave de ballena y un descubrimiento crítico para la paleontología egipcia y africana», dijo Abdullah Gohar de MUVP, autor principal de un artículo sobre el hallazgo publicado en la revista Proceedings of the Royal Society B.

El nombre del género de la ballena rinde homenaje a la Depresión de Fayum y el nombre de la especie se refiere a Anubis, el antiguo dios egipcio con cabeza canina asociado con la momificación y el más allá.

A pesar de los recientes descubrimientos de fósiles, el panorama general de la evolución temprana de las ballenas en África sigue siendo en gran parte un misterio, dijeron los investigadores. El trabajo en la región tenía el potencial de revelar nuevos detalles sobre la transición evolutiva de ballenas anfibias a ballenas completamente acuáticas.

Los paleontólogos egipcios de izquierda Mohamed Sameh Antar, Abdullah Gohar y Hesham Sallam se sientan alrededor de los fósiles de la nueva ballena, Phiomicetus anubis, en el Centro de Paleontología de Vertebrados de la Universidad de Mansoura.
Los paleontólogos egipcios de izquierda Mohamed Sameh Antar, Abdullah Gohar y Hesham Sallam se sientan alrededor de los fósiles de la nueva ballena, Phiomicetus anubis, en el Centro de Paleontología de Vertebrados de la Universidad de Mansoura.
Abdalá Gohar

Con rocas que abarcan alrededor de 12 millones de años, los hallazgos en la Depresión de Fayum «van desde ballenas semiacuáticas parecidas a cocodrilos hasta ballenas gigantes completamente acuáticas», dijo Mohamed Sameh de la Agencia de Asuntos Ambientales de Egipto, coautor.

La nueva ballena planteó preguntas sobre los ecosistemas antiguos y dirigió la investigación hacia preguntas como el origen y la coexistencia de las ballenas antiguas en Egipto, dijo Hesham Sellam, fundador de MUVP y coautor.

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