El barón del medallón de taxis de Nueva York pagó por las noticias para aumentar el precio de las acciones, dice la SEC

El exaltado jefe de un prestamista de medallones de taxis de Nueva York pagó en secreto informes favorables sobre su negocio en dificultades en un intento por aumentar el precio de sus acciones, según una denuncia de fraude presentada el miércoles por la Comisión de Bolsa y Valores.

Andrew Murstein, de 57 años, presidente y director de operaciones de Medallion Financial Corp., con sede en Manhattan, supuestamente ideó el esquema cuando el auge de Uber y Lyft provocó la amargura de los inversores en las acciones vinculadas a los taxis.

En un esfuerzo por cambiar la opinión de los inversionistas, según la SEC, Murstein tramó un plan: contratar estrategas de medios para escribir artículos que impulsaran su negocio sin revelar que se les estaba pagando. Luego, los estrategas usaron nombres falsos para colocar al menos 50 artículos sobre Medallion Financial en sitios como Seeking Alpha, TheStreet, HuffPost y Crain’s New York Business de 2014 a 2017, según la denuncia.

«Murstein supuestamente pagó por más de 50 artículos y cientos de comentarios positivos, que en realidad eran anuncios pagados colocados en la web en un intento de engañar a los inversores sobre el valor de las acciones de Medallion», dijo el director regional de la SEC en Nueva York, Richard Best. .

Según la denuncia, Murstein editó y editó personalmente muchos blogs. Murstein también presionó a los contadores para que le dieran a Medallion Financial una valoración más alta de lo que merecía, dijo la SEC.

El miércoles, las acciones de Medallion Financial cerraron más del 21% para negociarse a $6,67 cada una.

Taxis
Medallion Financial ha ayudado a revolucionar la industria de los taxis al proporcionar préstamos medallón riesgosos a conductores de bajos ingresos.
Bloomberg a través de Getty Images

La compañía de Murstein, que se hizo pública en 1996 y ayudó a revolucionar la industria de los taxis al otorgar préstamos medallón riesgosos a conductores de bajos ingresos, vio cómo sus acciones cotizaban por encima de los $17 en 2013.

El negocio hizo que Murstein y su padre fueran extraordinariamente ricos. El dúo recaudó más de $42 millones de 2002 a 2014, según el New York Times. Murstein gastó generosamente, contratando a Nicki Minaj para actuar en el bar mitzvah de su hijo en 2015 cuando Medallion Financial compró equipos profesionales de lacrosse y Nascar, informó el periódico. El vehículo Nascar de la compañía fue pintado como un taxi.

Pero a medida que los neoyorquinos comenzaron a acudir en masa a Uber y Lyft, el valor de los medallones, que otorgan a los titulares el derecho a conducir taxis amarillos por la ciudad, se desplomó. Luego, los inversores se enfadaron con las acciones de Medallion Financial, enviándoles tan solo $ 2 en un momento de 2017.

«Bajo presión para hacer algo, Murstein violó las leyes federales de valores», dijo la SEC.

En una declaración a The Post, un portavoz de Medallion Financial dijo que la compañía planea «defenderse enérgicamente contra las acusaciones infundadas de la SEC y confía en que seremos reivindicados por completo».

El portavoz no negó que Murstein, que también forma parte de la junta del Javits Center, pagó en secreto por los artículos, pero dijo que la conducta fue de «buena fe».

«Las acciones en cuestión ocurrieron hace cinco años o más, en un momento en que los vendedores en corto participaban en una campaña en línea para reducir el precio de las acciones de la compañía para beneficio personal al difundir información engañosa y menospreciar y tergiversar sus actividades», dijo el portavoz.

«Medallion solo ha buscado brindarle al mercado una comprensión precisa de la condición y perspectiva financiera de la compañía, y una valoración adecuada y transparente de Medallion Bank y sus otros activos».

«Ninguna de las alegaciones en la denuncia de la SEC da lugar a una violación de valores», agregó el vocero.

Taxi
Medallion Financial negó haber infringido la ley.
Corbis a través de Getty Images

La SEC busca medidas cautelares permanentes, reembolso más intereses previos al juicio y sanciones civiles contra Medallion Financial, Murstein y Lawrence Meyers, un profesional de relaciones públicas de California que presuntamente escribió algunos de los mensajes fraudulentos.

Además, la SEC quiere que se prohíba a Murstein actuar como funcionario o director de una empresa pública.

La demanda de la SEC también señaló que en 2016, un reportero del Post confrontó a Murstein por acusaciones de que pagó a escritores para impulsar su negocio con nombres falsos en una posible violación de las leyes de valores. Murstein negó al Post que él fuera responsable de los artículos, dice la denuncia.

Poco después de que The Post contactara a Murstein, firmó un acuerdo con el contratista que había escrito algunos de los artículos, pagándole $15,000 en «dinero silencioso» por «afirmar falsamente» que nunca había ordenado escribir sobre Medallion Financial bajo un nombre falso. , según la SEC.

De los sitios que supuestamente publicaron las publicaciones de blog a favor de Medallion Financial, ninguno respondió a las solicitudes de comentarios de The Post, excepto HuffPost, que dijo que un colaborador que publicó como Jayme Stanley y Sarah Frigo había escrito para la plataforma de blogs del sitio, pero no fue un empleado y no fue pagado. «Sus opiniones y acciones no representan a HuffPost», dijo Lizzie Grams, portavoz de HuffPost.

Meyers, a quien supuestamente se le pagó $65,000 por ayudar a Murstein, no pudo ser contactado.

La caída en picado del precio de los medallones también ha tenido un efecto devastador en los taxistas, al menos tres de los cuales se han endeudado profundamente con los prestamistas y se han suicidado en los últimos años. Después de años de protestas de los conductores, el alcalde Bill de Blasio dio a conocer un acuerdo en noviembre que limitará los préstamos medallion a $170,000.

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