China busca ‘autonomía’ tecnológica, alimenta malestar global

BEIJING (AP) — Para ayudar a establecer a China como una “superpotencia tecnológica” autosuficiente, el gobernante Partido Comunista está presionando a la empresa de comercio electrónico más grande del mundo para que emprenda la delicada y costosa tarea de diseñar sus propios chips de procesador, una empresa que parece como nada El grupo Alibaba ya lo ha hecho.

Su unidad de chips de 3 años, T-Head, presentó su tercer procesador en octubre, el Yitian 710 para el negocio de computación en la nube de Alibaba. Alibaba dice por ahora que no tiene planes de vender el chip a extranjeros.

Otros desarrolladores de chips novatos, incluido el gigante de los juegos y las redes sociales Tencent y la marca de teléfonos inteligentes Xiaomi, están prometiendo miles de millones de dólares en línea con los planes oficiales para crear computación, energía limpia y otras tecnologías que probablemente mejoren la riqueza y la influencia global de China.

Los chips de procesador desempeñan un papel cada vez más importante en productos que van desde teléfonos inteligentes y automóviles hasta dispositivos médicos y electrodomésticos. La escasez debido a la pandemia de coronavirus está interrumpiendo la fabricación mundial y aumentando las preocupaciones sobre los suministros.

Los chips son una de las principales prioridades en la campaña maratónica del gobernante Partido Comunista para poner fin a la dependencia de China de la tecnología de Estados Unidos, Japón y otros proveedores que Pekín considera rivales económicos y estrategias potenciales. Si tiene éxito, los líderes empresariales y políticos advierten que podría ralentizar la innovación, interrumpir el comercio mundial y empobrecer al mundo.

“La autosuficiencia es la base de la nación china”, dijo el presidente Xi Jinping en un discurso en marzo. Hizo un llamado a China para que se convierta en una «superpotencia tecnológica» para salvaguardar la «seguridad económica nacional».

«Debemos esforzarnos por convertirnos en el principal centro científico y punto de acceso a la innovación del mundo», dijo Xi.

Beijing podría estar persiguiendo una decepción costosa. Incluso con enormes inversiones oficiales, empresarios y analistas dicen que los fabricantes de chips y otras empresas tendrán dificultades para competir si se separan de los proveedores globales de componentes y tecnologías de vanguardia, un objetivo que ningún otro país persigue.

«Es difícil imaginar un país que reconstruya todo esto y tenga la mejor tecnología», dijo Peter Hanbury, quien sigue la industria para Bain & Co.

La campaña de Beijing aumenta la tensión con Washington y Europa, que ven a China como un competidor estratégico y se quejan de robar tecnología. Limitan el acceso a las herramientas necesarias para mejorar las industrias propias.

Si el mundo se desvinculara o se dividiera en mercados con estándares y productos incompatibles, es posible que las piezas fabricadas en EE. UU. o Europa no funcionen en las computadoras o automóviles chinos. Los fabricantes de teléfonos inteligentes que tienen un sistema operativo global dominante y dos estándares de red pueden necesitar crear versiones únicas para diferentes mercados. Esto podría retrasar el desarrollo.

Washington y Beijing deben “evitar que el mundo se separe”, dijo el secretario general de la ONU, Antonio Guterres, a The Associated Press en septiembre.

Las fábricas chinas ensamblan los teléfonos inteligentes y las tabletas del mundo, pero necesitan componentes de Estados Unidos, Europa, Japón, Taiwán y Corea del Sur. Los chips son la mayor importación de China, por delante del petróleo crudo, con más de $ 300 mil millones el año pasado.

La urgencia oficial sobre esto ha aumentado después de que Huawei Technologies Ltd., la principal marca tecnológica mundial de China, perdiera el acceso a los chips estadounidenses y otras tecnologías en 2018 bajo las sanciones de la Casa Blanca.

Esto paralizó la ambición del fabricante de equipos de telecomunicaciones de ser líder en teléfonos inteligentes de próxima generación. Los funcionarios estadounidenses dicen que Huawei representa un riesgo para la seguridad y podría ayudar al espionaje chino, un cargo que la compañía niega.

Huawei y algunos rivales chinos están preparados para igualar a Intel Corp., Qualcomm Inc., Samsung Electronics de Corea del Sur y Arm Ltd. de Gran Bretaña para poder diseñar chips lógicos «de última generación» para teléfonos inteligentes, según analistas de la industria.

Pero cuando se trata de fabricarlos, las fundiciones como la estatal SMIC en Shanghái están hasta una década por detrás de los líderes de la industria, como TSMC o Taiwan Semiconductor Manufacturing Corp., que produce chips para Apple Inc. y otras marcas globales.

Incluso empresas como Alibaba que pueden diseñar chips probablemente necesitarán fundiciones taiwanesas o extranjeras para fabricarlos. El Yitian 710 de Alibaba exige una precisión que ninguna fundición china puede igualar. La compañía se negó a decir qué productor extranjero utilizará.

«Mi país aún enfrenta una gran brecha en la tecnología de chips», dijo el analista de la industria Liu Chuntian de Zero Power Intelligence Group.

China representa el 23 % de la capacidad mundial de producción de chips, pero solo el 7,6 % de las ventas.

Empaquetar millones de transistores en una cinta de silicio del tamaño de una uña requiere unos 1.500 pasos, precisión microscópica y tecnologías arcanas de un puñado de proveedores estadounidenses, europeos, japoneses y otros.

Incluyen KLA Corp. en California para mediciones ultraprecisas y TEL en Japón para máquinas para aplicar recubrimientos de unas pocas moléculas de espesor. Muchos están cubiertos por restricciones sobre tecnologías de «doble uso» que pueden usarse en armas.

China está «rezagada» en herramientas, materiales y tecnologías de producción, dijo la Asociación de la Industria de Semiconductores en un informe de este año.

Washington y Europa, citando preocupaciones de seguridad, están bloqueando el acceso a las herramientas más avanzadas que los fabricantes de chips chinos necesitan para igualar a los líderes mundiales en precisión y eficiencia.

Sin estos, China se queda aún más rezagada, dijo Hanbury de Bain.

«El caballo TSMC está corriendo y el caballo chino se detiene», dijo. «No pueden avanzar».

Washington aumentó la presión sobre Huawei el año pasado al prohibir que las fundiciones globales utilicen tecnología estadounidense para producir sus chips. Los proveedores estadounidenses pueden vender chips a la empresa, pero no para los teléfonos inteligentes «5G» de próxima generación.

Por su parte, la Unión Europea dijo que reconsideraría la inversión extranjera después de que China se quejara de la erosión de la ventaja tecnológica de Europa al comprar importantes activos como el fabricante alemán de robots Kuka.

El Yitian 710 de Alibaba se basa en la arquitectura del brazo británico, lo que destaca la necesidad persistente de China de conocimientos técnicos extranjeros. Alibaba dijo que siempre trabajará en estrecha colaboración con los proveedores extranjeros Intel, Arm, Nvidia Corp. y Advanced Micro Devices, Inc.

El primer chip de T-Head, el Hanguang 800, se anunció en 2019 para inteligencia artificial. Su segundo, el XuanTie 910, está dirigido a autos sin conductor y otras funciones.

En noviembre, Tencent Holding, que opera el servicio de mensajería WeChat, anunció sus primeros tres chips para inteligencia artificial, computación en la nube y video.

Beijing dice que gastará $ 150 mil millones entre 2014 y 2030 para hacer crecer su industria de chips, pero incluso eso es solo una fracción de lo que los líderes mundiales están invirtiendo. TSMC planea gastar $ 100 mil millones durante los próximos tres años en investigación y fabricación.

China está tratando de adquirir experiencia contratando ingenieros de TSMC y otros productores taiwaneses. Taiwán, que Beijing reclama como su territorio y ha amenazado con atacar, ha respondido imponiendo restricciones a las vacantes laborales.

Beijing alienta a los fabricantes de teléfonos inteligentes y otros fabricantes a usar proveedores en China, incluso si cuestan más, pero los funcionarios niegan que China quiera separarse de las industrias globales.

“Nunca retrocederemos en la historia buscando desvincularnos”, dijo Xi en un discurso vinculado a un video en una reunión de líderes de Asia-Pacífico en noviembre en Malasia.

La última disputa tiene que ver con la fotolitografía, que utiliza luz ultravioleta para grabar circuitos en silicio en una escala medida en nanómetros o mil millonésimas de metro.

El líder es ASML en los Países Bajos, que fabrica máquinas capaces de grabar transistores separados por solo 5 nanómetros. Eso empaquetaría 2 millones en un espacio de un centímetro de ancho.

El salario mínimo de China es aproximadamente un tercio de la precisión de 14 nanómetros. El TSMC de Taiwán se está preparando para aumentar su precisión a 2 nanómetros.

SMIC quiere actualizarse comprando la última máquina de ASML, pero el gobierno holandés aún no ha dado su aprobación.

«Esperaremos su decisión», dijo la portavoz de ASML, Monica Mols, en un correo electrónico.

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