La NASA extrae oxígeno respirable del aire marciano

La NASA ha registrado otra primicia extraterrestre en su última misión a Marte: convertir el dióxido de carbono de la atmósfera marciana en oxígeno puro respirable, anunció el miércoles la agencia espacial estadounidense.

La extracción de oxígeno sin precedentes, literalmente de la nada en Marte, fue realizada el martes por un dispositivo experimental a bordo de Perseverance, un rover científico de seis ruedas que aterrizó en el Planeta Rojo el 18 de febrero después de un viaje de siete meses desde la Tierra.

Cuando se activó por primera vez, el instrumento del tamaño de una tostadora denominado MOXIE, abreviatura de Mars Oxygen In-Situ Resource Utilization Experiment, produjo alrededor de 5 gramos de oxígeno, lo que equivale a unos 10 minutos de respiración para un astronauta, dijo la NASA.

Aunque la producción inicial fue modesta, la hazaña marcó la primera extracción experimental de un recurso natural del entorno de otro planeta para uso humano directo.

«MOXIE no es solo el primer instrumento en producir oxígeno en otro mundo», dijo en un comunicado Trudy Kortes, directora de demostraciones tecnológicas de la Dirección de Misiones de Tecnología Espacial de la NASA. Ella lo llamó la primera tecnología de este tipo para ayudar a futuras misiones a «vivir de la tierra» de otro planeta.

El instrumento funciona por electrólisis, que utiliza calor extremo para separar los átomos de oxígeno de las moléculas de dióxido de carbono, que constituyen aproximadamente el 95% de la atmósfera de Marte.

El 5% restante de la atmósfera de Marte, que es solo alrededor del 1% de la densa de la Tierra, se compone principalmente de nitrógeno molecular y argón. El oxígeno existe en Marte en cantidades diminutas.

Pero un suministro abundante se considera esencial para la eventual exploración humana del Planeta Rojo, tanto como una fuente sostenible de aire respirable para los astronautas como un ingrediente necesario para el combustible de cohetes para llevarlos a casa.

Los volúmenes necesarios para lanzar cohetes al espacio desde Marte son particularmente impresionantes.

Los técnicos del Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA bajan el instrumento del Experimento de Utilización de Recursos In Situ de Oxígeno de Marte (MOXIE) en el vientre del rover Perseverance en una fotografía sin fecha en Pasadena, California.
Los técnicos del Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA bajan el instrumento del Experimento de Utilización de Recursos In Situ de Oxígeno de Marte (MOXIE) en el vientre del rover Perseverance en una fotografía sin fecha en Pasadena, California.
NASA/JPL-Caltech

Según la NASA, el lanzamiento de cuatro astronautas desde la superficie marciana requeriría aproximadamente 15 000 libras de combustible para cohetes, combinadas con 55 000 libras de oxígeno.

Transportar una máquina convertidora de oxígeno de una tonelada a Marte es más práctico que tratar de transportar 25 toneladas de oxígeno en tanques desde la Tierra, dijo el investigador principal de MOXIE, Michael Hecht, del Instituto de Tecnología de Massachusetts, en un comunicado de prensa de la NASA.

Los astronautas que viven y trabajan en Marte podrían necesitar una tonelada métrica de oxígeno entre ellos para durar todo un año, dijo Hecht.

MOXIE está diseñado para generar hasta 10 gramos por hora como prueba de concepto, y los científicos planean hacer funcionar la máquina al menos nueve veces durante los próximos dos años en diferentes condiciones y a diferentes velocidades, dijo la NASA.

El rover de la perseverancia.
El rover de la perseverancia.
NASA

La primera operación de conversión de oxígeno tuvo lugar un día después de que la NASA lograra el primer vuelo histórico controlado de un avión en otro planeta con un despegue y aterrizaje exitosos de un helicóptero robot en miniatura en Marte.

Al igual que MOXIE, el helicóptero de doble rotor denominado Ingenuity viajó a Marte con Perseverance, cuya misión principal es buscar rastros fosilizados de microbios antiguos que se cree que prosperaron en Marte hace miles de millones de años.

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