Las familias instan a una nueva tecnología de ADN para identificar a los extraños de Pearl Harbor

HONOLULU — William Edward Mann se alistó en la Marina después de graduarse de la escuela secundaria en el estado rural de Washington. Guitarrista, aprendió a tocar el ukelele mientras estaba destinado en Hawái.

Se presume que murió desde el 7 de diciembre de 1941, cuando aviones japoneses bombardearon Pearl Harbor y provocaron una enorme explosión que hundió su acorazado, el USS Arizona, lo que llevó a Estados Unidos a la Segunda Guerra Mundial.

Ahora su sobrina se encuentra entre algunas familias de tripulantes que exigen que el ejército estadounidense aproveche los avances en la tecnología de ADN para identificar a 85 marineros e infantes de marina de Arizona que fueron enterrados como desconocidos. Dicen que los militares exhumaron e identificaron los restos de otros acorazados de Pearl Harbor y deberían hacer lo mismo con sus familiares.

“Estos hombres importan y han servido. Ellos dieron su vida por nuestro país. Y merecen el mismo honor y respeto que cualquier otro miembro del servicio del pasado, presente y futuro”, dijo Teri Mann Whyatt.

Arizona sufrió más bajas que cualquier otro barco en Pearl Harbor, con 1.177 muertos. Más de 900 personas se hundieron con el barco y han permanecido enterradas allí desde entonces.

Al igual que con los restos de otros barcos hundidos, la Armada considera que los que se encuentran a bordo del Arizona se encuentran en su lugar de descanso final. Las familias no están pidiendo que sean removidos e identificados.

La pregunta es qué hacer con las 85 incógnitas de Arizona enterradas en un cementerio de Hawái. Surgió en febrero cuando el director de la Agencia de Contabilidad de POW/MIA de Defensa, que es responsable de rastrear e identificar restos militares estadounidenses de conflictos pasados, fue interrogado durante una reunión en Facebook Live cuando la agencia los exhumaba.

Kelly McKeague dijo que su agencia habló con la Marina sobre la exhumación de los desconocidos de Arizona y trasladarlos al barco sin identificarlos primero. McKeague dijo que no tenía «sentido pragmático» identificarlos.

Una lápida para una víctima desconocida del USS Arizona se exhibe en el Cementerio Conmemorativo Nacional del Pacífico el jueves 15 de julio de 2021 en Honolulu.
Una lápida para una víctima desconocida del USS Arizona se exhibe en el Cementerio Conmemorativo Nacional del Pacífico el jueves 15 de julio de 2021 en Honolulu.
Foto AP/Caleb Jones

Esto indignó a algunas familias que temían que los 85 restos fueran colocados en el acorazado hundido sin ser identificados.

Desde entonces, la agencia ha dicho que no tiene planes de trasladar los restos del cementerio al barco. El contraalmirante Darius Banaji, subdirector de la agencia, dijo que era solo una posibilidad que se discutió informalmente hace unos años.

Banaji también dijo que la agencia no planea exhumar los restos y tratar de identificarlos ya que carece de documentación suficiente.

El ejército tiene registros de sólo la mitad de las personas desaparecidas de Arizona, dijo. De estos, tiene registros médicos, que muestran la edad, la altura y otra información, solo de la mitad. Tiene registros dentales de sólo 130 hombres. Se dice que algunos documentos fueron destruidos junto con el acorazado. Es posible que otros se hayan perdido en un incendio de 1973 en una oficina de registros de personal militar.

Y el ejército solo tiene muestras de ADN de familiares de solo el 1% de los tripulantes desaparecidos de Arizona.

McKeague dijo a The Associated Press que lo que dijo acerca de que las identificaciones no eran pragmáticas se refería a la falta de documentación, no al costo.

“Debemos aplicar nuestros recursos limitados de manera justa para todas las familias y hacerlo de la manera más efectiva y eficiente posible”, dijo en un comunicado.

La agencia, que tiene como objetivo encontrar a más de 80.000 militares desaparecidos desde la Segunda Guerra Mundial y después, ha identificado con éxito a personas desconocidas del USS Oklahoma, otro acorazado que naufragó en el bombardeo de Pearl Harbor.

En 2015, la agencia desenterró los restos de 388 marineros e infantes de marina de Oklahoma del Cementerio Conmemorativo Nacional del Pacífico, el mismo cementerio donde están enterrados los Desconocidos de Arizona.

Actuó después de que el ejército redactó una nueva política que permitía la exhumación de grupos de militares desconocidos si esperaba identificar al menos al 60% del grupo.

La agencia tenía registros dentales, información sobre la edad y la estatura de la gran mayoría de los extranjeros de Oklahoma. El ejército también tenía muestras de ADN de familiares de más del 80%.

La agencia predijo que identificaría el 80% de los restos de Oklahoma, que fueron enterrados mezclados en 61 ataúdes. A partir de este mes, ha identificado 344, o el 88%, y planea nombrar más.

Un grupo de familias encabezadas por Randy Stratton, cuyo padre, Donald Stratton, sufrió quemaduras graves cuando era marinero en Arizona pero vivió hasta los 97 años, ha escrito una petición exigiendo que la agencia identifique a los 85 desconocidos para Arizona.

Se comprometió a ayudar a las familias a enviar muestras de ADN. También presionó para que la agencia utilizara técnicas de genealogía genética como las que utilizan las fuerzas del orden para resolver casos sin resolver.

Stratton dijo que entre 30 y 40 familias de extraños de Arizona se unieron a él.

Desde un punto de vista científico, no hay nada que impida que las fuerzas armadas identifiquen los restos de Arizona, dijo Michael Coble, director asociado del Centro de Identificación Humana de la Universidad del Norte de Texas.

“Definitivamente será una gran empresa. Pero creo que la tecnología ha evolucionado para que se pueda hacer este tipo de trabajo”, dijo Coble, quien se desempeñó como jefe de investigación en el Laboratorio de Identificación de ADN de las Fuerzas Armadas de 2006 a 2010.

El laboratorio, que data de 1991, ha utilizado durante mucho tiempo el ADN para identificar restos para los militares.

El contraalmirante de la Marina de los EE. UU. Darius Banaji, subdirector de la Agencia de Contabilidad de Defensa POW/MIA, habla con Associated Press en la base conjunta Pearl Harbor-Hickam en Hawái el jueves 15 de julio de 2021.
El contraalmirante de la Marina de los EE. UU. Darius Banaji, subdirector de la Agencia de Contabilidad de Defensa POW/MIA, habla con Associated Press en la base conjunta Pearl Harbor-Hickam en Hawái el jueves 15 de julio de 2021.
Foto AP/Caleb Jones

Un método más reciente utiliza lo que se llama SNP, que son exclusivos de un individuo, con la excepción de los gemelos idénticos, y proporcionan una especie de huella dactilar. El laboratorio no pudo hacer mucho uso de esta técnica porque no pudo obtener perfiles de SNP adecuados a partir de restos degradados. El mes pasado, sin embargo, completó un proyecto para obtener estas muestras.

Esta técnica ayudaría al laboratorio a distinguir entre individuos incluso cuando solo puede extraer pequeños fragmentos de ADN. Los SNP son el mismo tipo de muestra de ADN que servicios como Ancestry.com y 23andMe usan para ayudar a relacionar a las personas con parientes perdidos hace mucho tiempo o para averiguar su propensión a ciertas enfermedades.

En teoría, los perfiles de ADN de esta técnica podrían usarse para el tipo de trabajo de genealogía genética investigativa defendido por Stratton.

Tim McMahon, gerente de operaciones de ADN del Departamento de Defensa, dijo que los investigadores podrían tomar muestras que no encontraron coincidencias en la base de datos interna del laboratorio y subirlas a las bases de datos de ADN de la industria privadas y disponibles públicamente para buscar posibles primos u otros parientes. Luego, los genealogistas podrían estudiar las licencias de matrimonio, los certificados de nacimiento y otros documentos para establecer coincidencias potenciales más cercanas, que luego tendrían que confirmarse con pruebas de ADN adicionales.

El uso de tales bases de datos plantea problemas de privacidad porque los familiares de las personas desaparecidas pueden no querer que se comparta la información genética de su familia. El ejército debería desarrollar políticas para proteger la privacidad; por ejemplo, permitir potencialmente a los investigadores cargar un perfil de ADN anónimo de un miembro del servicio no identificado.

Pero primero, la Agencia de Contabilidad de POW/MIA de Defensa debe decidir que quiere identificar las incógnitas de Arizona.

Para Stratton, valdría la pena.

«¿Por qué no querrías averiguar quiénes son estos tipos?» dijo Stratón.

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