Nueva tecnología de restauración de arrecifes de coral tiene como objetivo revertir el daño causado por el cambio climático

La científica marina Deborah Brosnan recuerda «sentirse como una visitante en una fiesta increíble» durante sus viajes de buceo a una bahía cerca de la isla caribeña de St. Barthelemy, donde nadó sobre los arrecifes de coral con tiburones nodriza, tortugas marinas e innumerables peces de colores.

Pero en un viaje de regreso después de que el huracán Irma azotara la isla en 2017, se sumergió nuevamente en el arrecife y se sorprendió por lo que vio.

«Todo estaba muerto», recordó en una entrevista con Reuters. «No había tiburones, ni tortugas marinas, ni pastos marinos, ni corales vivos. Sentí que había perdido a mis amigos».

Investigaciones recientes han demostrado que las temperaturas atmosféricas más cálidas y el aumento del nivel del mar contribuyen a que las tormentas tropicales sean más frecuentes y destructivas.

La experiencia de Brosnan ayudó a desencadenar una misión para crear tecnología de restauración de arrecifes. El proyecto abarcará 1 hectárea (2,6 acres) de arrecife muerto frente a la costa de la nación caribeña de Antigua y Barbuda.

El proyecto, conocido como Ocean-Shot, fue anunciado el jueves en el Global Citizen’s Forum. La tecnología, financiada por el empresario estadounidense John Paul DeJoria, cofundador de productos para el cabello Paul Mitchell, imita el diseño y la forma de los arrecifes naturales para brindar oportunidades de colonización por corales y otras especies marinas.

Los módulos de arrecife construidos también ayudarán a proteger a la comunidad costera cercana de las marejadas ciclónicas y el aumento del nivel del mar, dijeron los funcionarios del proyecto.

Brosnan, cuya compañía con sede en Washington lidera el esfuerzo, dijo que los científicos probarán nuevas tecnologías destinadas a acelerar el crecimiento de los corales, lo que naturalmente lleva hasta una década restaurar 1 hectárea. En un vivero de coral cercano también crecerán varias especies que eventualmente ayudarán a poblar el reemplazo del arrecife.

Ocean-Shot se lanza en un momento crucial. Los científicos estiman que hasta la mitad de los arrecifes de coral del mundo ya han desaparecido y el resto está en peligro.

Desde el Caribe hasta el Pacífico occidental, los efectos del cambio climático han provocado la decoloración de los corales, un aumento preocupante de la acidificación de los océanos y huracanes implacables que han causado estragos en los arrecifes del mundo, dijo Brosnan.

También ha sido un desafío llamar la atención sobre la difícil situación de los arrecifes de coral.

«Muchas personas no aprecian completamente el estado del océano porque no lo ven», dijo Brosnan.

Los arrecifes de coral albergan más del 25 % de la biodiversidad marina, incluidas tortugas, peces y langostas, que alimentan las industrias pesqueras mundiales. El arrecife es como un edificio de departamentos, dijo Brosnan, con diferentes especies viviendo en cada piso, desde el sótano hasta el ático.

Sirviendo como barreras protectoras para las comunidades costeras contra la acción de las olas, los arrecifes de coral permiten a las personas ubicar sus casas y negocios más cerca del océano.

Los arrecifes de coral atenúan el flujo de arena hacia las playas, reabasteciendo las resplandecientes playas de arena blanca que hacen del Caribe un punto turístico mundial. La arena en sí se debe al coral ya una especie local muy importante que se alimenta de ella.

“La playa de arena blanca en una isla tropical es en realidad caca de pez loro”, dijo Brosnan.

Si los arrecifes que quedan en el mundo continúan muriendo, Brosnan predice un gran impacto financiero en la pesca y el turismo de los que dependen las naciones insulares, lo que podría impulsar la migración a países más desarrollados.

«Es una preocupación real dónde puedes vivir si el arrecife de coral desaparece, cómo puedes ganarte la vida si la pesca se acaba y adónde debes mudarte ahora», dijo.

Después de que se implemente el proyecto en Antigua y Barbuda, los funcionarios esperan replicar Ocean-Shot en otros lugares del Caribe y América Latina, dijo Brosnan, y agregó que es posible introducirlo en otras regiones.

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