Linux versus Apple: una batalla incómoda

Actualmente estoy leyendo un libro de ciencia ficción que hace referencia a Bill Gates, y recientemente estaba viendo una película en la que una de las calles se llama Microsoft Way, que resulta estar en la luna. Obviamente, Microsoft impregna mucho de lo que hacemos en tecnología, por lo que no es de extrañar que cada vez que hay un cambio nos centremos en el impacto en Microsoft y tratemos de prever una desaparición que ha sido sobrevalorada y que simplemente no llega.

La amenaza de Linux para Microsoft, a pesar de todo el bombo publicitario, no logró marcar una gran diferencia en el desempeño financiero de Microsoft. Pero mientras monitoreábamos este impacto, Sun estaba todo menos destrozado. Recuerde, con toda la retórica que rodea la muerte de Microsoft, incluso Sun se estaba enfocando en Microsoft y en realidad estaba ayudando a crear un futuro en el que Sun no existía. La empresa incluso llegó a financiar Oficina abiertalo que reforzó la creencia de que Linux es el futuro y que las empresas propietarias como Sun son un pasado extinto.

La razón por la que Linux eliminó a Sun tan fácilmente es que atacó a Sun donde era más vulnerable: en el hardware. Linux tiene la ventaja de que Microsoft disfruta en el sentido de que utiliza hardware básico a bajo costo. Sun tiene una gran desventaja que Microsoft no tiene: Linux es un derivado de Unix y, como tal, es una migración fácil de Unix para los administradores. También utiliza las mismas herramientas, lo que lo hace atractivo para los administradores y técnicos de Unix. Y, finalmente, Linux está de moda, mientras que Unix ha sido considerado un sistema heredado aburrido durante bastante tiempo.

Sun ha experimentado cambios drásticos, pero si bien la amenaza para los servidores Unix ahora es clara, no existe otra amenaza para el escritorio que no sea Microsoft. ¿Correcto? No es como si hubiera un escritorio Unix, ¿verdad? Por supuesto que lo es: Mac OS ahora se basa en FreeBSD Unix, al igual que Solaris, lo que convierte a Apple en un objetivo natural.

El riesgo para Apple

Las migraciones de Windows recientes y muy visibles están en riesgo: el departamento de TI de Munich está estancado y tiene un presupuesto excesivo debido a problemas de compatibilidad; Aparentemente, la victoria de Linux en Tailandia simplemente llevó a que un gran número de estudiantes eliminaran Linux y cargaran copias pirateadas de Windows; y Home Depot fracasó en su migración a Linux debido a sobrecostos. Las migraciones de Windows a Linux siempre parecen equivocadas y demasiado arriesgadas.

Red Hat y Novell envían mensajes de que están diseñando nuevas interfaces de usuario basadas en Mac OS. Aunque su objetivo declarado es Microsoft, el daño colateral de los desarrollos, al igual que ocurrió con Sun, probablemente sea Apple. Apple subvencionó su hardware relativamente caro con software, por lo que la desventaja de costos de la que disfrutó Sun parece ser considerablemente menor para Apple. Pero ese puede no ser el caso. Aunque se habla mucho sobre el éxito de Mac OS X, sigue existiendo la especulación de que la mayoría de la base instalada de Apple se quedó con su antiguo hardware y no migró al nuevo sistema operativo.

Además, la respuesta es que la mayoría de los servidores de Apple, que también tienen software subsidiado, ejecutan Linux hoy. Si bien muchos compradores afirman públicamente que planean usar Mac OS en el futuro, actualmente no lo hacen, lo que destaca el problema de los subsidios de software si hay otra plataforma que funcione con este material. La gente comprará el hardware, pero no el software que lo soporta, un fenómeno que podría hacer cosas increíblemente feas para los márgenes de Apple, incluso si resulta en un aumento dramático en las ventas de hardware de Apple.

Es verdad. Esta tendencia en realidad podría conducir a la venta de más hardware de Apple. Pero debido a que los compradores comerciales cobran algo más después de comprar el hardware de Apple, los márgenes de Apple se desplomarán. En cierto modo, veremos qué hubiera pasado si Apple intentara competir con Dell, pero Apple aún no está estructurado para esa competencia. Y con el CEO más caro de la tecnología, el resultado no sería bueno para Apple o Steve Jobs.

Ahora, las interfaces de usuario de Novell y Red Hat aún no están terminadas, e incluso cuando estén listas, pasarán algunos meses antes de que Apple se vea afectada, lo que obligará a responder. Pero las opciones de la compañía son feas.

Las defensas de Apple


La respuesta más común que recibo de los defensores de Apple cuando menciono esta amenaza es que Apple demandará a los proveedores de Linux. Dado que las interfaces de usuario podrían estar bajo la GPL, una estrategia de enjuiciamiento será problemática. Solo tenemos que ver SCO para ver cuán problemático se volverá esto.

A diferencia de SCO, Apple tiene una organización de marketing bien financiada y podría ser mucho más eficaz para presentar a los defensores de Linux como comunistas y ladrones. Pero podría ponerse increíblemente feo. Apple está buscando patentes para proteger mejor su interfaz, pero su litigio contra Microsoft hace una década no salió bien, y Microsoft claramente desafiará esos intentos de patente y dificultará incluso si los partidarios de Linux no impugnan inicialmente estas patentes.

Apple podría deshacerse del hardware y pasar a una estrategia de solo software pero, a diferencia de Microsoft, Apple no tiene una penetración profunda en el mercado empresarial. Y los consumidores son mucho menos leales. Si bien esta tendencia puede proteger los márgenes de hardware, sin socios de hardware de PC de marca, Apple aún fracasaría. Por supuesto, Apple tiene una nueva relación con HP que podría ampliarse y, como resultado, esa relación se está volviendo cada vez más interesante.

Apple podría deshacerse del sistema operativo y centrarse en el hardware, junto con su propia interfaz de usuario única de Linux. El problema es que los compradores de Linux no quieren pagar mucho por el software. Adobe y Corel han intentado esto y ambos descubrieron que el precio minorista del software en Linux es demasiado bajo para financiar completamente esta plataforma. Es probable que Apple encuentre que lo mismo es cierto, colapsando sus márgenes y creando el mismo resultado.

Amenaza y Oportunidad

Por supuesto, no había nada que Apple pudiera hacer. Esta es la estrategia que empleó para luchar contra Windows 95. El éxito de esta estrategia es difícil de discutir, pero la reciente reorganización de Apple al trasladar sus unidades A al iPod podría representar su decisión de convertirse en un proveedor de accesorios multiplataforma y multimedia, lo que demuestra que hace algo A Logitech y Adobe les sigue yendo muy bien y han sobrevivido a la recesión con más eficacia que Apple. Este parece ser el mejor camino para Apple. Y parece que Apple, como mínimo, se está preparando para usar esta estrategia como un plan de contingencia, incluso si la empresa aún no ha hecho la transición completa a este modelo.

En última instancia, Linux representa una amenaza y una oportunidad para todas las empresas de software y hardware. Apple se encuentra una vez más en una encrucijada. Aunque pasarán algunos años antes de que sepamos si la compañía tomará la decisión correcta, una cosa está clara: el camino de Apple está a punto de volverse mucho más interesante.


Rob Enderlecolumnista de El Diario del Mundo, es el principal analista de la Grupo Enderleuna consultoría que se enfoca en productos y tendencias de tecnología personal.


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